Panspermie: Et si la vie sur Terre venait d’une autre planète?

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L’hypothèse de la panspermie est apparue au cours de l’Antiquité, elle suggère que la vie a “migré” d’une autre planète vers la nôtre. Il s’agirait de transferts d’organismes vivants microscopiques ou de molécules constituantes de la matière organique à travers l’espace, grâce aux comètes par exemple. Les hypothèses sont nombreuses : les transferts peuvent se faire entre planètes voisines ou au contraire sur de grandes distances. En fin d’article, une conférence très intéressante en vidéo ; “Les comètes ont-elles joué un rôle dans l’apparition de la vie sur Terre ?”

Bien que la plus ancienne preuve de vie trouvée à ce jour soit les restes fossilisés de bactéries qui vivaient il y a environ 3,8 milliards d’années, ces micro-organismes étaient les descendants de structures biologiques encore plus simples qui se sont formées dans un passé encore plus lointain. Cependant, avec les restes de ces minuscules organismes primitifs difficiles à conserver dans les archives fossiles et le mouvement des plaques tectoniques recyclant constamment la croûte terrestre, étudier les origines de la vie sur Terre est un véritable casse-tête. .

Eh bien, il existe une hypothèse appelée panspermie qui postule que la vie sur Terre ne s’est pas formée à l’origine sur Terre, mais est apparue sur une autre planète et a “migré” vers notre monde.

La comète Ison
Vue de la comète C/2012 S1 (ISON) a été prise avec le télescope national TRAPPIST-South à l’observatoire de La Silla de l’ESO dans la matinée du vendredi 15 novembre 2013. – Crédit: TRAPPIST/E. Jehin/ESO

la lithopanspermie, roches interplanétaires d’origine martiennes ou Lunaires

Avant de tirer des conclusions, gardez à l’esprit que le transport de matériel biologique d’une planète à une autre ne nécessite pas qu’il y ait des civilisations extraterrestres dédiées à la pollinisation de la galaxie. Ce “transfert” de vie peut se faire par des mécanismes tout à fait naturels.

Premièrement, un petit pourcentage des météorites qui tombent sur Terre sont des roches d’origine volcanique dont la composition est identique à celle du matériau à la surface de la Lune et de Mars. La raison pour laquelle ces roches lunaires et martiennes se sont retrouvées sur Terre est que, de temps en temps, un gros astéroïde entre en collision avec ces corps célestes.Si l’impact est suffisamment énergique, certaines des roches seront projetées depuis la zone d’impact se déplacera à une vitesse telle qu’ils pourront échapper à l’emprise gravitationnelle de leur monde d’origine. Ces roches martiennes et lunaires jetées dans l’espace finissent souvent par errer dans le système solaire pendant quelques millions d’années jusqu’à ce que certaines finissent par se croiser avec la Terre et tomber au sol sous forme de météorites.

En tenant compte de cela, s’il y avait une sorte de vie microscopique dans le sous-sol de la planète en question, elle pourrait être expulsée dans l’espace à l’intérieur d’un morceau de roche lors de l’impact d’une météorite. En fait, il a été calculé qu’une roche de plus d’un mètre de diamètre serait capable de protéger les micro-organismes qu’elle contenait du rayonnement spatial jusqu’à ce qu’elle tombe sur une autre planète sous la forme d’une météorite. Et si ces minuscules êtres survivaient à la chute et que les conditions du nouveau monde étaient favorables, ils auraient les mains libres pour le coloniser.

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La^panspermie propose que des corps tels que les comètes transportent des formes de vie telles que des bactéries – avec leur ADN – à travers l’espace jusqu’à la Terre. – Wikimedia Commons

Ce scénario dans lequel des micro-organismes voyagent d’une planète à une autre à bord de roches s’appelle lithopanspermie (On parle de transpermie quand le transfert d’organismes vivant se fait uniquement entre planètes voisines) et il a été proposé que la vie soit arrivée sur notre planète à l’intérieur de météorites de Mars. Mais il existe une autre variante de la panspermie appelée radiopanspermie qui part d’un concept encore plus curieux…

La radiopanspermie, des micro-organismes poussés par la lumière

En 1903, Svante Arrhenius a suggéré que les micro-organismes pouvaient voyager entre les planètes entraînés par le rayonnement de l’étoile du système, tant que leur diamètre ne dépassait pas 1,5 micromètre. Cependant, cette idée pose quelques problèmes.

Plusieurs scientifiques, dont Carl Sagan, ont fait valoir à l’époque que tout organisme flottant librement dans l’espace interplanétaire et sans protection sera exposé à des doses mortelles de rayonnement ultraviolet et de rayons X pendant le temps qu’il faut pour voyager d’une planète à l’autre. Mais un obstacle à la vie dans l’espace encore plus grand que le rayonnement spatial est des conditions radicalement différentes de leur habitat naturel. En d’autres termes: tout organisme est adapté pour vivre dans une gamme très spécifique de conditions de pression et de température qui sont généralement incompatibles avec celles qui se produisent dans le vide interplanétaire.

Une étude de 1983 a soumis divers types de micro-organismes à un vide pour voir quel type de dommage ils subiraient s’ils étaient transportés dans l’espace sans protection. Au fur et à mesure que la pression chutait, les fluides contenus dans les micro-organismes se dilataient et leurs membranes cellulaires “gonflaient” jusqu’à ce qu’elles se rompent. Mais, en plus, dans l’étude en question, ils ont également remarqué que des températures supérieures à 120 ° C contribuaient non seulement à “gonfler” encore plus les cellules, mais produisaient également des changements chimiques dans leur cytoplasme qui provoquaient des dommages. Comme ces processus se déroulent en quelques minutes, ce résultat indique que le voyage d’un micro-organisme dans l’espace se terminerait bien avant qu’il ne puisse s’éloigner de sa planète d’origine.

Mais certains organismes vivants peut survivre dans des environnements extrèmement hostiles… Les tardigrades, par exemple, mesurent un peu plus de 1 mm en moyenne et sont des extrêmophiles, ils peuvent survivre à des trmpérature de−272 à +150 °C et des pressions jusqu’à 6 000 atmosphères, dans un milieu anhydrique ou exposé aux rayonnements X et ultraviolets, même dans le vide spatial. Privés d’eau et de nourriture, ils se replient en cryptobiose, ce qui signifie que les processus métaboliques observables ne représentent plus que 0,01 % de la normale (ils semblent donc en état de ‘mort clinique’); ils peuvent demeurer plusieurs années dans cet état, mais le métabolisme repart dès que les conditions le permettent.

Tardigrade
Image MEB de Milnesium tardigradum (tardigrade) à l’état actif. – Source: Wikimedia Commons

D’autres scénarios pour la Panspermie

La panspermie est interstellaire ou interplanétaire. Ses mécanismes de transport peuvent inclure les comètes , la pression de rayonnement et la lithopanspermie. Le transfert interplanétaire de matériel non vivant est bien documenté, comme en témoignent les météorites d’origine martienne trouvées sur Terre. Les sondes spatiales peuvent également être un mécanisme de transport viable pour la pollinisation croisée interplanétaire dans le système solaire ou même au-delà.

Panspermie dirigée

La panspermie dirigée concerne le transport délibéré de micro-organismes dans l’espace, envoyés sur Terre pour démarrer la vie, ou envoyés depuis la Terre pour coloniser de nouveaux systèmes planétaires. Plusieurs publications depuis 1979 ont émis l’idée que si une signature distinctive était découverte, implantée délibérément, dans le génome ou le code génétique des êtres vivants sur Terre, cela prouverait l’existence de la panspermie dirigée. En 2013, une équipe de physiciens a déclaré avoir découvert des traces d’une telle signature, mais leur découverte a rapidement été réfutée.

Pseudo-panspermie

La pseudo-panspermie, ou panspermie moléculaire estime que les molécules naturelles nécessaires pour la vie proviennent de l’espace et ont été incorporées dans la nébuleuse solaire à partir de laquelle s’est formé le système solaire, avant d’être redistribuées plus tard aux planètes.

En 2019, la détection de sucres extraterrestres dans les météorites impliquait la possibilité que les sucres extraterrestres aient pu contribuer à la formation de biopolymères fonctionnels comme l’ARN.

En 2020, une étude détaillée d’une météorite Allende nommée Acfer 086 , a identifié une protéine contenant du fer et du lithium , nommée hémolithine par les chercheurs, d’origine extraterrestre, première découverte de ce type dans une météorite.

Pathospermie

Fred Hoyle (cosmologiste (1915-2001), il est l’inventeur du mot “Big Bang” et Chandra Wickramasinghe ((Professeur de mathématiques appliquées et d’astronomie à l’université de Buckingham depuis 2011) ont spéculé que plusieurs épidémies sur Terre sont d’origine extraterrestre, notamment la grippe de 1918, certaines épidémies de polio et de maladies de la vache folle. Pour la pandémie de 1918, ils ont émis l’hypothèse que la poussière des comètes avait apporté le virus sur Terre à plusieurs endroits simultanément, une vue presque universellement rejetée par les experts de cette pandémie. Hoyle a également émis l’hypothèse que le VIH provenait de l’espace.

Vidéo : Les comètes ont-elles joué un rôle dans l’apparition de la vie sur Terre ?

Les astronomes suspectent les comètes d’avoir apporté sur notre planète à la fois l’eau et les composés chimiques précurseurs du vivant.

Hervé Cottin – Rencontre du ciel et de l’espace 2014

Longtemps considérées comme anecdotiques, les comètes, ces petits astres de glace et de poussières qui passent périodiquement près du Soleil, sont devenues aujourd’hui les coqueluches des astronomes. La raison ? Elles auraient pu, selon certains, apporter sur la Terre primitive les molécules nécessaires à l’apparition de la vie. (Source: CNRS)

Conclusion

Malgré tout, à ce jour, aucune preuve n’a été trouvée que la vie est née sur une autre planète et a ensuite atteint la nôtre. L’hypothèse de la panspermie ne résout même pas la question de savoir comment la vie est née de la matière inerte: en ce sens, elle ne fait que déplacer ce mystère dans un monde différent.

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Souces et liens connexes

Rosetta : Les comètes à l’origine de la vie?
https://lejournal.cnrs.fr/articles/rosetta-les-cometes-a-lorigine-de-la-vie

Journal of The British Interplanetary Society, Vol. 50, pp. 93-102,
http://www.astro-ecology.com/PDFDirectedPanspermia3JBIS1997Paper.pdf

Directed panspermia (Icare; Volume 19, numéro 3 , juillet 1973 , pages 341-346)
https://www.sciencedirect.com/journal/icarus

What If Life Did Not Originate on Earth?
https://www.newyorker.com/news/q-and-a/what-if-life-did-not-originate-on-earth

Did Life from Earth Escape the Solar System Eons Ago?
https://blogs.scientificamerican.com/observations/did-life-from-earth-escape-the-solar-system-eons-ago/

Lecture complémentaire

Crick, F (1981), La vie, son origine et sa nature , Simon & Schuster

Hoyle, F (1983), L’univers intelligent , Londres: Michael Joseph

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